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Quilo de Ciencia

El quilo, con “q” es el líquido formado en el duodeno (intestino delgado) por bilis, jugo pancreático y lípidos emulsionados resultado de la digestión de los alimentos ingeridos. En el podcast Quilo de Ciencia, realizado por el profesor Jorge Laborda, intentamos “digerir” para el oyente los kilos de ciencia que se generan cada semana y que se publican en las revistas especializadas de mayor impacto científico. Los temas son, por consiguiente variados, pero esperamos que siempre resulten interesantes, amenos, y, en todo caso, nunca indigestos.

Vivir de hambre.

Vivir de hambre - Quilo de Ciencia podcast - CienciaEs.com

¿A quién no le gustaría seguir siendo joven, no envejecer jamás, no morir nunca? La vida y juventud eternas es lo que prometen algunas religiones simplemente como premio por portarse bien. La categoría del premio indica claramente la dificultad de la tarea para tus congéneres, que no para ti, como seguramente has comprobado ya.

Y eso que la juventud no suele ser ese divino, aunque efímero, tesoro que los jóvenes creen. La juventud es, bien al contrario, una impulsiva e irreflexiva condición humana que, afortunadamente, se cura con el tiempo. Es mi experiencia la que habla, aunque te advierto que yo estoy aún lejos de curarme, no creas.

La ciencia también quiere en este asunto acercarse a la religión y desea también prometer la vida, si no eterna, sí lo más larga y feliz posible. Hace veinte años el tema de la investigación sobre el envejecimiento estaba de moda, y continúa estándolo en buena medida hoy. Es un tema que, curiosamente, parece envejecer muy poco.

En particular, se sigue investigando sobre la relación entre la ingesta de calorías y la longevidad de animales y humanos: Visitemos brevemente algo de lo que se conocía hace veinte años y veamos cómo se encuentran las cosas hoy.

Lo que decía hace 20 años lo podéis leer aquí.

Como decía, se sigue investigando sobre la relación entre la ingesta de calorías y la longevidad. Además de la mosca, se han utilizado otros animales como modelo de estudio, en particular la simpática pulga de agua, cuyo nombre científico es Daphnia magna. El estudio de la relación entre la dieta y la longevidad en este y otras especies, ha permitido revelar que no solo la dieta tiene que ver con la longevidad, sino también con la fertilidad, o capacidad de reproducción.

No se escapará a nadie algo conocedor de la zoología que aquellos animales de mayor longevidad no suelen tener un elevado número de crías. Los animales menos longevos, sin embargo, tienen una descendencia más numerosa. Esta relación está controlada por el funcionamiento de cientos de genes que han permitido a las diferentes especies adaptarse mejor a las diferentes condiciones nutritivas de los distintos nichos que ocupan.

Un reciente artículo publicado en abril de 2021 revela uno de esos genes, hasta entonces desconocido. Se trata de un gen que permite la fabricación de un enzima llamado ADN metiltransferasa 3.1.

Las metil-transferasas de ADN, como su nombre sugiere, transfieren grupos metilo al ADN. Recordemos que un grupo metilo está formado por un átomo de carbono unido a tres átomos de hidrógeno. Este grupo químico, cuando se une a ciertos lugares del ADN, modifica la capacidad de ciertas proteínas, llamadas factores de transcripción, para unirse a las regiones del ADN que controlan la puesta en marcha de los genes. Los grupos metilo colocan sobre el ADN como una capa de protección, que impide en muchas ocasiones la unión al ADN de los factores de transcripción e impide el funcionamiento de los genes que recubren.

Los estudios llevados a cabo con la pulga de agua han revelado que la ADN metiltransferasa 3.1 controla el funcionamiento de genes que regulan la relación entre la ingesta de calorías, la longevidad y la fertilidad. ¡Ahí es nada!

Lo anterior sugiere, al menos me lo sugiere a mí, que ponerse a jugar con los genes que controlan estas cosas no debe ser muy prudente. Si la evolución ha conducido a nuestra especie a tener la fertilidad que tiene, la longevidad que tiene y a disfrutar de la dieta que disfruta, será por alguna buena razón. Creo que no es prudente ponerse a modificar los procesos de la vida sin saber exactamente cuáles van a ser las consecuencias. Para averiguarlas con seguridad necesitamos aún décadas y décadas de investigación. Me temo que para entonces mi juventud se habrá ya curado definitivamente, pero esperemos que la tuya aún no lo haya hecho.

Para terminar, me gustaría darte algunos detalles más sobre el gen INDY, I’m not dead yet. El nombre de este gen proviene de una escena de la conocida comedia titulada Monthy Python y el Santo Grial, que, si no has visto, te recomiendo que veas. Un clásico de los que no envejecen.

El gen INDY, como ya sabes, produce una proteína transportadora de sustancias a través de la membrana de la célula. Esta proteína es como una puerta que, para abrirse, utiliza la concentración de sodio del exterior, más elevada que la del interior de la célula, como fuerza motriz. Esto permite el paso de ciertas sustancias que no pueden atravesar la membrana por sí solas.

La reducción del funcionamiento del gen INDY no solo en la mosca Drosophila donde se descubrió, sino también en ratones de laboratorio, ha confirmado su papel reductor de la obesidad, protector de la diabetes y su efecto sobre la longevidad, aunque los resultados son aún controvertidos y se necesitan más estudios para determinar con precisión los efectos de este gen.

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